想像力で深海に潜る 永遠の環~すべてのものは形を変えながら永遠に廻る~

想像力で深海に潜る 永遠の環~すべてのものは形を変えながら永遠に廻る~

「想像力で潜れ」というのは、海洋科学センター(現・JAMSTC)の理事であられた堀田宏先生が仰った言葉です。
出会いまでのいきさつは『後編』のあとがきにも詳しく書いていますが、それが最大の励ましであり、私自身の課題でもありました。何せ、見たこともない、触ったことさえない、有人潜水艇のコクピットの様子や潜行の過程、深海の様子を、リアルに書かなければならないからです。

それでもITの進化によって内外の海洋機関のプロモーションビデオや研究論文などをPCで手軽に閲覧できるようになりました。リアルとまではいきませんが、目で見て、耳で聞いて、現場の様子をつぶさに感じられる、便利な時代です。

ところで、深海を知ることで、何が変わるのでしょうか。

深海と潜水艇 豊かな生命の世界にも書いていますが、地球は惑星表面積の70パーセントが海洋で占められ、さらに海洋の97パーセントは光も差し込まない暗黒の世界です。私達が知り得るのは、目に映る世界のほんの一部だけ。大半は闇と超水圧に閉ざされ、その全容を把握することもできません。エベレストの全景は一望できても、私達はほんの数メートルの深さの海底地形さえ、ありのままを目にすることはできないのです。

深海を知ることは、自分たちが暮らしている世界の実体を知ることでもあります。
あの山も、この大地も、海の上にぷかぷか浮いているわけではありません。その実体は、水深数千メートルから突き上げる巨大な岩山みたいなものです。そして、その基盤である海底地殻は惑星のメカニズムによって刻一刻、位置や形状を変え、時に地震や噴火を引き起こします。
火山のことも、カルデラを観察しておれば全てが分かる……というわけではないのです。

水深数千メートルの水の層を取っ払って、海の底で起きている事を詳しく知ることは、技術的にも、金銭的にも、容易ではありませんが、技術の進歩によって、様々なことが分かってきています。

深海の調査も、世界的に無人化の方向に向かっていますが、人がその目で目視することも非常に重要です。その中で感じたこと、考えたことは、科学のみならず、社会の哲学として広まって欲しいと願っています。

参考図書
深海に挑む (ポピュラー・サイエンス)
深海底からみた地球 〈「しんかい6500」がさぐる世界〉

このパートは海洋小説『曙光』(Kindle版)の抜粋です。
詳しくは作品詳細をご参照下さい。

概要

海底鉱物資源の本採鉱を前に、潜水艇を使うか、オール無人機で遂行するか、意見が定まらぬ中、アルとリズ、MIGの重役一行がヘリで採鉱プラットフォームに訪れる。再び主任会議が開かれ、アルは全員にミッションの覚悟を問う。プライドを傷つけられたヴァルターは一人、潜水艇プロテウスに向かうが、そこでリズと居合わせる。彼女の「乗ってみたい」という願いに応え、彼は「想像力で潜るんだよ」と夢の中の潜航に誘う。
二人はいっそう引かれ合うが、二人のデートは管制室から丸見えだった。一部に「女といちゃつくだけで、やる気がない」と揶揄され、彼も頭に血が上るが、その後に、意外な事実を知る。

抜粋

想像力で潜るんだよ

※ 主任会議の決議の後、ヴァルターは頭を冷やしに有人潜水艇の格納庫に行く。そこにリズが様子を見にやって来る。

水深数千メートルの海底って、どんな世界?

真っ暗だよ。あらゆる波長の光が吸収され、強い投光器で照らしても、目視できるのは半径数メートルのわずかな範囲だ。音もなく、色もなく、生き物もほとんど見かけない。でも、地上よりはるかにダイナミズムにあふれた世界が広がっている。人間が介在しない、ありのままの自然だ

「なんだか想像がつかないわ」

「じゃあ、こんな風に想像して。あらゆる光が吸収される真っ暗な水底、それも親指の先に何千キログラムという圧力がかかる超水圧の環境だ。だが、陸地と同じように山があり、谷があり、その底には深海流も流れている。摂氏数百度の熱水の周りで群れを成すミミズのような生物もいれば、水深六〇〇〇メートルの海底をゆうゆうと泳ぎ回る魚もいる。地上の人間には決して見えないけど、深海も生きてるんだよ

<中略>

今、君は耐圧殻に乗り込んだところだ。整備士が声かけして、天井のハッチを閉める。これで外界とは遮断され、ミッションが終わるまで缶詰だ。慣れないうちは少し息苦しく感じるけど、潜航を開始したら覗き窓の向こうに広がる世界に心を奪われる。耐圧殻の外では甲板員がAフレームクレーンの索を取り付けるのに忙しい。カタカタと金属音が響き渡る中、君の胸は不安と期待でいっぱいだ。

取り付けが終わると、いよいよ海に出る。クレーンがプロテウスを吊り上げ、ブランコみたいに後部甲板の外に降り出して着水する。その間、プロテウスはイルカの浮き輪みたいに海面にユラユラ浮かんでいる。海上で待機していたダイバーがプロテウスの船上に乗り移り、クレーンを固定している索を外せば、いよいよ潜航開始だ。バラストタンクからエアが抜け、炭酸ソーダみたいに大量の泡を吹き上げる中、重量を増したプロテウスが徐々に海水に沈んでゆく。

五〇メートル、次第に天空の光が遠ざかり、地上とはまったく異なる海の世界が開けてくる。

二〇〇メートル、辺りは静寂に包まれ、ほとんど光は届かない。ここから先は海の生き物と惑星のダイナミズムが支配する世界だ。人間など遠く及ばない。

五〇〇メートル、おや、あれは何だろう? さらさらの泥で埋まった海底に白い氷みたいなのが見える。地中のガスが海底の水圧と低温によって氷みたいに固まったんだ。あそこからは、地中から湧き出すガスが水槽のエアポンプみたいにプクプク立ち上ってる。一つ、二つ、かなり勢いがある。

一〇〇〇メートル、ここは海底火山のカルデラ底のど真ん中だ。あそこには、枕みたいな黒い溶岩がいっぱい転がってる。遠い昔、誰にも気付かれないうちにマグマを噴き出したんだ。海の上からは何も見えないけれど、あそこにも、ここにも、海の火山は絶え間なく活動している。そのエネルギーが惑星の生命を支えているんだよ

二〇〇〇メートル、前方に奇怪な岩が見える。まるで巨大な鍾乳石みたいにそびえ立ち、真っ黒な煙をもうもうと噴き出している。これはブラックスモーカーだ。地下でマグマに温められた熱水が地中の金属成分を大量に溶かし込んで、こんな黒色になった。水温は二七〇度。ここは超水圧の世界だから、熱水も蒸発せずに、気体でも液体でもない状態で海中に噴き出す。その周りには、化学成分を栄養にしている目のないカニや二枚貝、巨大スパゲティみたいなチューブワームがびっしり繁殖している。彼らはこの熱水が大好きだ。人間には有害な物質も、彼らには極上のご馳走になる。何十億年も昔、一番最初の生物がこういう過酷な環境で誕生したと言われているけど、まだそれを決定づける証拠は得られていない。にもかかわらず、みんな黙々と生きている。小さな岩場で、彼らなりに共存共栄の生命システムを作り上げ、何億年と生きているんだ

いよいよ四〇〇〇メートル。ここからはABBYSと言われる深海の世界だ。人間なんか一瞬でペチャンコになる。それでも、どんどん海の深みに降りてゆく。そんな深みにも惑星のダイナミズムを感じさせる不思議な現象や生き物がたくさんあるからだ。

五〇〇〇メートル。ここまで来れば、もう一つの宇宙の果てにいるような気分になる。音もなく、光もなく、想像を絶するような超水圧に包まれた神秘の領域だ。動くものなど何一つない。だが、目を凝らしてみると、そこにぼんやり光り輝くものが在る。近づいてみると、こんな所に魚が泳いでいるじゃないか。スケルトンの標本みたいに透き通り、顔も身体もSF映画のクリーチャーみたいにグロテスクだ。全身をネオンサインみたいにキラキラさせながら、のんびり、ふわふわ、暗黒の深海を泳いでいる。君はどこに棲んでいるの? 何を食べて生きてるの? 問いかけても返事はない。名前すらない。でも、名前なんかなくても、生きてる。人間の思惑など関係なしに、自らの命を楽しんでいる。なんて健気で可愛いんだろう。誰にも掴まるんじゃないよ。いつかまた、深海のどこかで会おうね。

六〇〇〇メートル。いよいよ海溝の底だ。そこは海の谷の果て、誰も触れたことのない神秘の世界だ。まるで海の女神に導かれるようにプロテウスも降りてゆく。まるで海の胎内を旅するように、深く、ゆっくりと……。

すべてのものは形を変えながら永遠に廻る

※ 潜水艇での語らいの後、ヴァルターとリズはブリッジ最上階のヘリポートに足を運ぶ。『永遠の環』のエピソードはこちら。

ヘリポートの周りにはセーフティーネットが張り巡らされ、万一、転落しても下まで落ちることはない。それでも五階建ての高さから見下ろす大海原は圧巻だ。まるで空を飛んでいるような気がする。

「本当に果てしないのね。海だけが永遠に広がっているみたい」

「でも、西に西に飛び続ければ、一巡りしてまた元の場所に戻ってくる。限りがないように見えて、全ては一つに結ばれているんだ。Ring der Ewigkeit ──永遠の環(The Ring of Eternity)みたいに」

「The Ring of Eternity ?」

「そう。沈む夕陽も海の向こうでは朝日になる。この世に終わりも始まりもなく、すべてのものは形を変えながら永遠に廻るという意味だ。もっとも、これは父の受け売りだけど」

「他にはどんな教えがあるの?」

「あり過ぎて一言では語り尽くせない。まるで一生分の教えを凝縮するように、いろんな話を聞かせてくれた。中でも『永遠の環』のことは繰り返し。父が言うには、人生には似たような場面が何度も訪れるらしい。まるで時間軸の周りに螺旋を描くように。似たような体験を繰り返すうちに知恵も磨かれ、心も強くなる。その完成された最高の形が円環(リング)だ

「解ったような、解らないような、抽象的な話ね。でも、『似たような場面を繰り返す』というのは何となく理解できるわ。仕事も、人間関係も、いつも躓く石は同じだもの。気が付けば、いつも似たような場面で立ちすくんでいる」

「そこで一歩踏み出すか、踏み出さないかが、人生の分かれ目なんだろうね。君にも踏み越える力はあるよ。現に自分の意思でここまで来たじゃないか」

「そうね。生きていくのは私自身だものね」

「父はいつも言ってたよ。どんなに辛く、悲しくとも、何度でもこの人生を生きたいと願う──『これが生なのか、よし、それならもう一度』と心の底から思えた時、あらゆる苦悩から解放され、真の魂の幸福を得ると。だが、俺には『もう一度』の気持ちは分からない。なぜそれが心を自由にし、魂に幸福をもたらすかも。俺に解るのは一つだけ、沈む夕陽も海の向こうでは朝日になるということだけだ」

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Product Notes

こちらはガラパゴス諸島沖の熱水噴出孔。煙突のような堆積物の高さは10メートル以上。こんな過酷な環境にも生命圏が存在するのがすごいね。

こちらは特大級のチューブワーム。

こちらは皆さんが大好きな深海生物。気持ちワルイけど、可愛い♪

こちらは海底火山の噴火の様子。水中なので、瞬時に冷えて固まる。

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上巻の冒頭部を収録した無料版PDFはGoogle Driveにあります。
閲覧は無料です。モバイルでも表示可能。

https://drive.google.com/file/d/0B-RKK97iKB34ajR0YVJGREhfeE0/view?usp=sharing

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